Acerca del ópalo

Desde 1880, esta extraordinaria piedra preciosa de Australia, el ópalo, ha sido extraída en las minas del outback. A día de hoy, más del 95% del ópalo del mundo proviene de Australia, donde las condiciones geológicas únicas permitieron la formación de esta rara piedra preciosa. La mayoría del ópalo claro se encuentra en el sur de Australia, el ópalo negro en Nueva Gales del Sur – especialmente en Lightning Ridge, y la piedra de ópalo en Queensland.

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La naturaleza ha capturado todos los colores del espectro, exhibiéndolos en una infinita variedad de sombras, diseños y brillo y los ha encerrado en esta extraordinaria piedra.

Los ópalos se encuentran latentes en la tierra hasta que un minero los descubre. Cuando la luz alcanza la gema, se muestra el más bello espectáculo de colores.

Formación del ópalo

Ocurre cuando gel de sílice rellena pequeñas fisuras o vacíos en la tierra. Una gran parte de territorio interior de Australia estuvo cubierto por el mar, dejando depósitos y creando un ambiente idóneo para la formación del ópalo.

En raras ocasiones se encentran fósiles opalizados donde el sílice sustituye una concha o hueso de la era de los dinosaurios. Buenos ejemplares son difíciles de encontrar y altamente apreciados por los coleccionistas.

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Juego de colores

La deslumbrante belleza del ópalo se crea por la difracción de la luz. Se crea un enrejado único de pequeñas esferas de silicio en la microestructura del ópalo difracta la luz en los colores del espectro. Un fenómeno similar ocurre en los arco iris y en aceite en suspensión sobre el agua.

En la década de 1960, científicos australianos analizaron ópalos con un microscopio electrónico y descubrieron la causa de las propiedades ópticas del ópalo. Se descubrió que pequeñas esferas de gel silíceas causaban interferencia y refracción, las cuales son las responsables del juego fantástico de colores, con tonos que cambian con el ángulo de observación, especialmente en formas de corte redondeadas. Las esferas, que se organizan más o menos en estructuras compactas,  diseccionan la luz en su paso por la piedra.

En ellas se puede ver el fuego vivo del rubí, el glorioso púrpura de la amatista, el verde mar de la esmeralda; todos resplandecen juntos en una increíble mezcla de luz.

En ninguna otra piedra preciosa se pueden ver todos los colores del espectro en una variedad tan infinita de sombras, diseños y brillantez. No hay dos iguales; por esta razón el orgulloso propietario puede presumir del hecho de que su joya es única.

Tipos de ópalo

Ópalos Natural Sólido

Ópalo negro u oscuro

El ópalo Negro es el más valioso de todos y proviene principalmente de Lightning Ridge, Nueva Gales del Sur, Australia. Las piedras de alta calidad son muy raras. Se distingue fácilmente por la negrura del tono de cuerpo.

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Ópalo light

Se extrae en su mayoría en Coober Pedy y Mintable (South Australia) aunque los primeros depósitos se encontraron en White Cliffs (New South Wales).

Las piedras varían desde el transparente hasta casi opaco y tienen un tono de cuerpo o matiz de fondo claro o blanco.

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Ópalo Cristal

Esta variedad abarca rangos de color de claro a ópalo negro muy translúcido a transparente. Si se puede ver a través del ópalo cuando se sujeta frente a la luz, entonces es un ópalo de cristal, ya que esto se refiere a la transparencia del ópalo no a la estructura.

La palabra «cristal» se utiliza para describir su translucidez pero es en realidad un nombre inapropiado ya que los ópalos no poseen una verdadera estructura cristalina.

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 Ópalo Boulder

Se encuentra de forma natural en roca dura y es extraído principalmente en Queensland. Se identifica fácilmente porque, cuando se corta, quedan restos de la roca huésped (un mineral de hierro marrón) en la parte posterior del ópalo.

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Ópalos Compuestos

Doblete

Es una composición de dos piezas donde una capa de ópalo natural se cementa a un material de base oscuro para mejorar el color.

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Triplete

Es una composición de tres piezas donde una fina capa de ópalo natural se cementa entre un material de base oscuro y una superficie superior transparente (normalmente de cristal o cuarzo).

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Los campos de ópalo

Lightning Ridge, NSW. La mayoría del famoso ópalo negro se encuentra en Nueva Gales del Sur, especialmente en Lightning Ridge. Provee la más alta calidad de ópalo negro y ópalo de cristal desde principios de 1900. En los años 80 la población se elevaba a unas 8.000 personas, aunque la cifra ha disminuido.

Coober Pedy, SA. Coober Pedy produce la mayor parte de ópalo del mundo y es posiblemente la ciudad más famosa de minería de ópalo. Coober Pedy es un desierto estéril y los ópalos se encuentran en las colinas de tipo mogul. Para evitar las altas temperaturas del desierto, a veces por encima de los 50ºC, las minas se utilizan también para la vida subterránea.

Campos de Queensland, QLD.

Estos campos producen piedra de ópalo que se forma en las venas de la roca de mineral de hierro huésped. Los campos están situados en regiones semidesérticas y el ópalo se encuentra por «corte abierto» con excavadoras.

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Factores determinantes del valor         

Brillo

El grado de brillo es de suma importancia. El precio de un ópalo está directamente relacionado con su brillo. Los patrones de color, combinados con el brillo, pueden muchas veces aumentar su valor.

Color

El precio de los ópalos de colores del rojo al naranja es más elevado. Es necesario tener mucho cuidado con esta característica, ya que el brillo está por encima de la cuestión del color. Una piedra azul o verde brillante tendrá más valor que una roja mate.

Forma

La forma oval, de pera y otras piedras con formas regulares pueden tener un precio más alto que las formas irregulares con la excepción de la piedra de ópalo que por lo general se corta en forma irregular. Una piedra en forma de cúpula es más valiosa que una plana.

Marcas

La mayoría de los ópalos, particularmente los negros, tienen arena en la parte trasera de la piedra. Esto habitualmente no afecta al valor. Sin embargo las marcas perceptibles en la cara de la piedra o las grietas reducirán drásticamente el precio.

Cuidado del ópalo

Los ópalos australianos son bastante duros y con la mayoría se puede arañar el cristal, sin embargo no tienen la misma dureza que un diamante o un zafiro. Protege tu piedra de golpes fuertes y materiales abrasivos y te durará para siempre.